苹果新产品发布会 人工智能成焦点 AR 增强现实产业 或将被苹果引爆

【记者岳超综合报导】9月12日,苹果公司在美国加州新总部的乔布斯剧场(Steve Jobs Theater)举行发布会,推出了3款iPhone新品,包括iPhone 8及iPhone 8 Plus,还有用罗马数字命名的iPhone X(即iPhone 10)。其中苹果推出无线充电、人脸识别解锁、增强现实(简称AR)等人工智能(简称AI)类的功能,受到火爆关注。
 
在发布会现场,苹果CEO库克表示,没有一款(手机)产品可以比iPhone做得更好,创造这款设备是令人振奋、激动的。库克回顾了iPhone十年的发展历程,改变了人们的生活,改变了世界。其实,从最初苹果的Siri开始,就已经开始逐渐将人工智能渗入到智能手机中。到现在人工智能领域的面部识别技术,也应用到手机安全应用中。iPhone X取消了home按键,改用脸识别来解锁,将人工智能技术全面带进了人类生活中。

新款iPhone 8、iPhone X和iPhone 8S (Getty Images)
新款iPhone 8、iPhone X和iPhone 8S (Getty Images)

 
目前,人工智能正处于爆发前夕阶段,如同当年的智能手机爆发一样,可能快速席卷全球。它将改变人类的生活模式,其潜在的市场价值无可估量。目前,国内外互联网商业巨头科技研发核心也是围绕人工智能。BAT、谷歌、云狐、Facebook、微软等都在重点加大人工智能市场资本投入。
 
早在几个月之前,网上就曾传闻苹果在做AI专用芯片,用于处理AI相关任务,比如面部识别、图像处理和语音识别。如今看来指的就是这款应用在iphone X上的定制芯片A11 Bionic。发布会上苹果全球营销高级副总裁Phil Schiller重点介绍了“目前最强大的智能手机芯片”——A11 Bionic。该CPU配备六核心,2个性能核心(Mistral)和四个效能(Monson)核心,分别比A10快25%和70%。同时由苹果自研的GPU处理速度也比A10快30%。A11人工智能芯片,专业的Metal2图形处理软件,结合深度整合的硬件,让Face ID这样的3D交互方式成为了现实。
 
从今年开始,苹果屡次向外界宣称,要大力发展增强现实(AR)。比如在今年2月库克接受英国《独立报》的采访时就毫不避讳对AR的关注:“我把它视为像智能机一样的重大创意。智能机是面向所有人的,我们并不认为iPhone只是面向特定用户群、国家或者垂直市场,它面向所有人。我认为AR也能达到这么大的规模,非常庞大。”
 
今年5月,在苹果全球开发者大会(WWDC)上苹果同步发布了本地的AI框架Core ML和通用AR平台ARKit。这给外界的感觉就是,苹果已经准备好了。果不其然,在9月12日苹果的秋季发布会上,除了众多炫目的硬件,AR成了当之无愧的主角。苹果的高管们反复强调,新发布的iPhone都是为AR而准备的。

9月12日,苹果公司在苹果新园区内的史蒂夫•乔布斯剧院举行发布会。图为参加者在拍照留影。(Getty Images)
9月12日,苹果公司在苹果新园区内的史蒂夫•乔布斯剧院举行发布会。图为参加者在拍照留影。(Getty Images)

 
什么是增强现实(AR)?与虚拟现实(VR)有何区别?
 
增强现实(Augmented Reality,简称AR),也被称之为混合现实。它通过电脑技术,将虚拟的信息应用到真实世界,真实的环境和虚拟的物体实时地叠加到了同一个画面或空间同时存在。
 
虚拟现实(Virtual Reality,简称VR)是近年来出现的技术,也称人工环境。虚拟现实是利用电脑模拟产生一个三维空间的虚拟世界,提供使用者关于视觉、听觉、触觉等感官的模拟,让使用者如同身历其境一般,可以及时、没有限制地观察三度空间内的事物。
 
简单来说,虚拟现实(VR),看到的场景和人物全是假的,是把你的意识代入一个虚拟的世界。增强现实(AR),看到的场景和人物一部分是真,一部分是假,是把虚拟的信息带入到现实世界中。
 
增强现实AR将会集中爆发
 
2016年,AR就已经备受关注,最引发关注的Magic Leap获得阿里7.935亿美元C轮融资和风靡全球的Pokémon Go。不过虽然有了资本的注入以及现象级的产品出现,AR并没有开始就此火爆。根据市场研究公司CrunchBAse的数据,2017年1季度全球VR/AR的风险投资额仅有2亿美元,相比去年同期暴跌80%,AR再次陷入瓶颈期。
 
分析人士认为,AR在过去2年没有打开消费级的市场,是因为不论是资本还是产业,都聚焦在重量级的AR终端上,对轻量级的移动AR似乎有所忽略。
然而伴随着这次苹果在iPhone上对AR的全面支持,AR将会带来转机,主要有以下几个方面的原因:
 
第一,将会给AR带来大量的受众人群,形成存量市场。据Loup Ventures预计,在今年秋季iOS11正式推送后,支持ARKit的设备将达到2亿台。而且使用iPhone的用户群体消费能力也都不弱。
 
第二,ARKit获得来自硬件的支持。出现在iPhone 8 plus、尤其是iPhone X上的前后摄像头,就是为了能够给用户带来更好的用户体验。同时,应用开发者也可以通过ARKit平台直接调用苹果内部的相关传感器,以使交互体验更加完善。
 
第三,技术储备的成熟,AR可以做到跃然纸上。第一个关键的技术是今年在WWDC大会上发布的本地的AI框架Core ML,能够提供大量API,加快iPhone上AI任务执行的速度,对AR的意义相当重大。另一个关键技术是3D成像。此前风靡一时的Pokémon Go使用的其实是2D的成像技术,在交互体验上并不完美。这次借助硬件支持,3D成像技术成功注入了设备之中,为AR体验提供了坚实的基础。
 
所以,结合苹果的应用商店以及聚集起来的大量开发者,AR在技术准备层面上已经做好了十足的准备。根据媒体报道,已经有不少的开发者已经在彻夜加班开发AR应用了。
 
苹果这一波动作,将会带来什么样的影响?
 
毫无疑问的是,苹果将AR技术带到了几亿台设备上,必然会影响到整个产业链。整个AR产业链可以分解为零组件与基层技术、开发平台、硬件终端以及内容四个大的组成部分。
 
AR爆发的一大部分原因在于技术以及硬件的完善。AR涉及到的零组件(传感器、AR处理器、微投设备、波导镜片等)与底层技术(3D成像、面部识别、智能建模等)也会在这浪潮中获益颇丰。尤其是在技术上面,苹果在过去的7年中雪藏了不少公司,一旦有更多的玩家跟进AR,必然会带来大量的硬件和技术需求。
 
很早之前谷歌就推出了相应的开发平台Tango,但因为重心放在了专用的AR设备上收获不大。在苹果推出ARKit之后,谷歌也推出了基于安卓系统的ARCore。并在三星S8以及自家的Pixel上进行了测试工作。
 
除了手机系统厂商之外,其他的一些巨头也开始积极布局。比如Facebook,在今年4月举办的年度开发者大会上,就向外界展示了在AR领域的重磅动作:一个AR平台Camera Effects以及两个AR工具——AR Studio和Frame Studio。
 
不过,与苹果和谷歌不同的是,Facebook没有自己的操作系统。所以它的重心在社交和游戏上。这也给其它的互联网巨头公司提供了一个介入AR的路径。
 
这波移动AR热潮的兴起,也必然会对硬件设备提出更高的要求。在苹果推出ARKit之后,谷歌也推出了基于安卓系统的ARCore,标志着安卓阵营也被纳入了移动AR的浪潮中。
 
在基层系统技术完善的情况下,距离获得更好的AR体验就差硬件支撑了。可以预见的是,在苹果带起的这波热潮下,会引发新一轮的智能手机硬件升级,各种传感器以及双摄像头都将成为智能手机标配。
 
其它的专用AR硬件包括专用的AR手机、AR眼镜以及AR一体机。因为缺乏丰富的应用与大量的用户群体,截至目前,这些硬件产品的发展一直都处于消沉的状态。然而伴随着苹果带起的AR风潮,培育了大量的用户之后,专用的AR硬件也必将会获得更多的关注。而且有确切的证据(2017年苹果收购的Senso Motoric就是一个智能眼镜制造商)表明,将来苹果会进入到这个领域。
 
上述AR产业链的积极发展,必然带来一个结果,即移动手机端的内容应用(如游戏)开发迎来新一轮热潮。与当前的主流移动应用相比,AR是一种全新的媒介,能提供全新的交互模式。
 
有业内人士表示,我们之前都是通过一个矩形(从石碑、电影、智能手机等)来消费视觉内容,AR通过手机摄像头来获取内容,能够把摄像头的视野范围当作是载体,可以称得上是一个完全没有形状束缚的媒介。
 
很显然这也能够直接带来人机交互上的改变。现在智能手机上的交互主要是通过触摸屏幕、语音等,面对AR这些都不够用。AR承载信息的范围不仅仅限于屏幕,而是整个摄像头覆盖的空间,通过移动、晃动手机的交互模式将会越来越重要。
 
在具体的应用层面,宜家曾经利用ARKit开发出来了一款应用,帮助用户直接看到家具放在房间里会是什么样的效果。
 
近日也有媒体报道了一款能够检测出车位是否被占用的AR应用Fybr。
 
载体与交互模式的改变,对于游戏开发带来的颠覆性要更强大。比如Pokémon Go,再比如在苹果发布会上演示的The Machines、Warhammer 40K: Freeblade、Major League Baseball At Bat等等。
 
未来商业活动,商机与挑战并存
 
根据The Information的报道,一些开发者们思考的方向是在大街上安装增强现实“信标”,可能会在户外或购物中心引发AR体验。比如在一个AR眼镜的尝试与探索中,就描绘了这样的一个图景:它可以识别并描述沿途的景点,比如市政厅、博物馆、体育和娱乐场所、历史名胜古迹等等。你可以向它咨询“有没有不错的意大利餐厅”,它会向你展示当地人推荐的最佳餐厅,并提供菜单和联系方式可以确保预订。
 
虽然硬件、平台以及技术都准备好了,但在内容的生产上将会面临着诸多挑战。最大的挑战就在于AR是通过摄像头的,虽然给AR内容提供了丰富的载体,但也让其受到了诸多限制。摄像头的朝向、对显示屏的偏移,以及视野与用户的眼睛是不同的。手机屏幕上显示的是摄像头所看到的,而不是用户看到的。很显然,开发者不能预知用户是怎么拿手机,什么时候拿手机,这将会给AR产品的设计带来挑战。
 
另一个根本性的挑战是交互问题。AR是增强现实,用户看到的这些东西都会出现在屏幕上。而且非常有可能的是,当用户看到虚拟内容出现在现实世界中的时候,首先要做的事情之一就是想要触摸它,然后当他们捞到空气时,就会感到困惑。
 
这也就说明了这样的一个处境:更加实用、有趣的增强现实交互体验可能还没有被发明出来。没有人——即使是苹果也无法完全预见到可以开发的应用类型有哪些。苹果是否能继续引领全球高端IT产品的市场,AR技术和市场未来的发展将是关键。